Dalším cyklistou stáje US Postal Service, který měl kromě Floyda Landise na jaře roku 2003 zdravotní problémy byl George Hincapie. V jeho případě šlo o záhadnou nemoc, která ho oslabila na plné tři měsíce. Armstrongův oblíbený pomocník se cítil vyčerpaný. Se svými problémy se svěřil Stephanii McIlvainové – zástupkyni firmy Oakley. V průběhu roků mezi nimi vznikla vzájemná důvěra. Stephanie domluvila Georgeovi návštěvu u homeopata v Kalifornii. Testy odhalily vysokou hladinu kortisolu. Dopuručil mu bilinkovou kúru. Cyklista však takový druh léčby považoval za hovadinu. Každý vysoce výkonný sportovec má přece zvýšenou hladinu kortisolu! Hincapie hledal skutečného lékaře, který by mu doopravdy pomohl. Postupně ho vyšetřila řada dalších doktorů. Proklepávali ho, rengenovali, prozkoumali téměř každou kůstku v jeho těle. Nikdo však nepřišel na to, co je s Hincapiem v nepořádku. Nakonec našel specialistu z oboru holistické medicíny, který řekl, že mu dokáže pomoci.

Příprava na Tour de France 2003 se lišila od předcházejícího roku, kdy Lance Armstrong trávil s Floydem Landisem řadu Armstrong v roce 2003týdnů v relativní izolaci ve švýcarském St. Moritzu. Tentokrát se lídr týmu připravoval společně s větší skupinou cyklistů ve španělské Gironě. Armstrong často mizel, musel řešit své tehdejší manželské problémy. Většina jezdců US Postal bydlela v Gironě více méně stabilně, proto aplikace krevních transfuzí probíhaly právě tam. Krev se po odběru uschovala ve vacích a ty putovaly do speciální ledničky v komoře Armstongova bytu. Na každém vaku bylo kódové označené příslušného cyklisty pro případ, že by vaky byly odhaleny.

Jezdci týmu US Postal nebyli jediní, kteří využivali efekt krevních transfuzí. Největší Armstrongův soupeř Jan Ullrich se po skandálu stáje Festina na Tour de France 1998 přechodně vzdal dopingu, ale po sezoně 2002 usoudil, že jeho úvaha o očištěném pelotonu byla mylná. V té době se v pelotonu profesionálů rozšířily pověsti, že tým US Postal Service přestal používat EPO a nahradil ho krevními tranfuzemi. Všichni tedy hledali cestu, jak se dostat k aplikaci svých vlastních transfuzí. Snažili se Armstronga dostihnout a věřili, že tímto způsobem mezeru ve výkonnosti zacelí, nebo alespoň zúží.

V červnu se stav Landisovy kyčle zlepšil a uzdravil se také Hincapie. Oba byli připravení pomoci Lanci Armstrongovi příští měsíc v Tour de France. Všechno ovšem Armstrongovi do karet nehrálo. Šířily se pověsti, že Kristin se s ním chce dát rozvést a právnící už v tomto směru začali podnikat příslušné kroky. Armstronga to pochopitelně značně zaměstnávalo a jeho závodní scénář sezony zahrnoval méně závodů než obvykle. Další nevítané „rozptýlení“ před Tour de France představovala připravovaná kniha Davida Walshe, na které spolupracovala Armstrongova bývalá masérka Emma O´Reillyová. Potvrdila Walshovi, že sama pro Armstronga převážela dopingové látky. Zatímco Walsh dával dohromady svědectví řady zasvěcených osob o Armstrongově dopování, Johan Bruyneel dával dohromady sestavu týmu US Postal Service pro blížící se Tour de France.

Armstrong a Mayo.Ještě před vrcholem sezony čekal na většinu pelotonu test v podobě týdenního etapáku Dauphiné Libéré. Po volnějším začátku vyhrál Armstrong 4. etapu – časovku a dostal se do průběžného vedení. Následujícího dne ho však v horách porazil Iban Mayo. Španěl tak nečekaně rozmnožil počet vážných uchazečů o žlutý trikot na Tour. Po zbytek Daupiné zůstávali Armstrong a Mayo bok po boku. Američanovi se baskického cyklistu v žádném ze stoupání nepodařilo setřást. Závěrečná horská etapa vedla přes Galibier a Mayo byl ve výjezdu rychlejší. Cíl etapy však nebyl nahoře. Závodníky čekal nebezpečný sjezd. Armstrong mimořádně riskoval, Mayovi ujel a získal tím celý závod. Jeho červnové vítězství v Dauphiné Libéré nebylo ovšem zdaleka tak dominantní jako v minulosti. Přibili vážní soupeři. Tour de France otevíral tradiční krátký prolog na čtyři míle. Armstrong za vítězným časem 7 minut a 26 vteřin zaostal o sedm vteřin. Jan Ullrich ho porazil o pět. Vteřinové rozdíly nebyly tak důležité, jako jejich symbolika. Armstrong přímo nenáviděl situace, kdy se ukázala jeho slabost. Úvodnímu dni Tour de France byl zvyklý domininovat. Bylo zřejmé, že boj o žlutý trikot bude tentokrát mnohem vyrovnanější než dřív.

Přeložil: Manfred Strnad    Foto: Wheelmen a archív

Další ukázku z knihy Wheelmen, kterou můžete v anglickém originále zakoupit prostřednictvím VeloBooks.cz, najdete na stránkách PelotonSportu příští středu 7.června.